En décembre 1989, le Portugal présentait sa candidature au BIE.

En 1992 l'assemblée générale du BIE vota en faveur de la candidature Portugaise pour l'exposition 1998.

Avec l'expo98 dédiée aux océans et tenue durant l'année de célébration du 500ème anniversaire du Voyage de Vasco de Gama vers les Indes, le Portugal invitait le monde entier à protéger les mers, avec sa devise " les océans, un héritage pour le futur ".

Parallèlement, la conférence océanographique intergouvernementale, tenue à Lisbonne fin 1991, fait le lien avec la proposition pour l'exposition de Lisbonne et approuve le projet.

En décembre 1994, en conclusion à l'initiative Portugaise, l'assemblée Générale des Nations-Unies proclame 1998 comme l'année des océans. Expo98 introduit deux variantes significatives :
-elle saisie l'opportunité de l'évènement pour donner une impulsion au développement de la ville en récupérant sur la rive du Tage de vastes terrains industriels délaissés et y implanter de parc d'exposition. Cela faisant partie intégrante d'un plan d'urbanisation sur une surface totale de 340 hectares d'un quartier à développer.
-les pavillons nationaux localisés dans deux quartiers: Nord et Sud, et les installations étants fournies gratuitement, les nations étaient encouragées à s'investir plus massivement dans leur contenu.